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Un médicament psychédélique passe un grand test pour le traitement du SSPT

Dans une étape importante vers l’approbation médicale, la MDMA, la drogue illégale populairement connue sous le nom d’ecstasy ou de molly, s’est avérée soulager les personnes souffrant de troubles de stress post-traumatique sévères lorsqu’elle est associée à une thérapie par la parole. Sur les 90 personnes qui ont participé à la nouvelle étude, qui devrait être publiée plus tard ce mois-ci dans Nature Medicine, celles qui ont reçu de la MDMA pendant le traitement ont connu une réduction significativement plus importante de la gravité de leurs symptômes par rapport à celles qui ont reçu un traitement et un placebo inactif. Deux mois après le traitement, 67% des participants du groupe MDMA ne sont plus qualifiés pour un diagnostic d’ESPT, contre 32% dans le groupe placebo. La MDMA n’a produit aucun effet secondaire indésirable grave. Certains participants ont temporairement présenté des symptômes bénins comme des nausées et une perte d’appétit. Inscrivez-vous à la newsletter The Morning du New York Times «C’est à peu près aussi enthousiasmé que possible à propos d’un essai clinique», a déclaré Gul Dolen, neuroscientifique à la Johns Hopkins University School of Medicine, qui n’a pas participé à la recherche. «Il n’y a rien de tel dans les résultats des essais cliniques pour une maladie neuropsychiatrique.» Avant que la thérapie assistée par la MDMA puisse être approuvée pour un usage thérapeutique, la Food and Drug Administration a besoin d’un deuxième essai de phase 3 positif, qui est actuellement en cours avec 100 participants. L’approbation pourrait intervenir dès 2023. Les experts en santé mentale affirment que cette recherche – le premier essai de phase 3 mené sur la thérapie psychédélique – pourrait ouvrir la voie à d’autres études sur le potentiel de la MDMA à aider à traiter d’autres problèmes de santé mentale difficiles à traiter , y compris la toxicomanie, les troubles obsessionnels compulsifs, les phobies, les troubles de l’alimentation, la dépression, l’anxiété de fin de vie et l’anxiété sociale chez les adultes autistes. Et, selon les chercheurs en santé mentale, ces études pourraient également encourager des recherches supplémentaires sur d’autres psychédéliques interdits, notamment la psilocybine, le LSD et la mescaline. «C’est un moment merveilleux et fructueux pour la découverte, car les gens sont soudainement disposés à considérer à nouveau ces substances comme thérapeutiques, ce qui ne s’est pas produit depuis 50 ans», a déclaré Jennifer Mitchell, neuroscientifique à l’Université de Californie à San Francisco et auteur principal de la nouvelle étude. Mais certains experts en santé mentale ont appelé à la retenue. Allen James Frances, professeur émérite et ancien président de psychiatrie à l’Université Duke, qui n’a pas participé à la nouvelle étude, a averti que les nouveaux traitements «ne sont jamais aussi merveilleux qu’ils le paraissent à première vue». «Tous les nouveaux traitements en médecine ont toujours eu un effet de halo temporaire parce qu’ils sont nouveaux et qu’ils promettent plus qu’ils ne peuvent en offrir», a déclaré Frances. Contrairement aux produits pharmaceutiques traditionnels, la MDMA n’agit pas comme un pansement qui tente d’atténuer les symptômes du SSPT. Au lieu de cela, chez les personnes atteintes de SSPT, la MDMA combinée à une thérapie semble permettre au cerveau de traiter les souvenirs douloureux et de se guérir, a déclaré Mitchell. De manière critique, la MDMA prise isolément, sans thérapie, ne produit pas automatiquement un effet bénéfique. «Ce n’est pas le médicament – c’est la thérapie améliorée par le médicament», a déclaré Rick Doblin, auteur principal de l’étude et directeur de l’Association multidisciplinaire pour les études psychédéliques, un groupe de recherche à but non lucratif qui a parrainé et financé les essais cliniques. Pour que ce processus fonctionne, une personne doit être préparée à s’engager dans son traumatisme. Les participants ont d’abord entrepris des sessions préparatoires avec deux thérapeutes qualifiés. Puis en trois séances de huit heures chacune, espacées d’un mois, elles ont reçu soit un placebo inactif, soit de la MDMA. Ni les participants ni les thérapeutes ne savaient lesquels. Alors que la plupart des participants ont correctement deviné s’ils avaient reçu un placebo ou de la MDMA, cela n’a pas nui aux résultats de l’étude ou à sa méthodologie, qui avait été acceptée à l’avance par la FDA. Scott Ostrom, qui a participé à l’étude, souffrait du SSPT depuis son retour chez lui après son deuxième déploiement en Irak en 2007. Pendant plus d’une décennie, il a vécu des cauchemars débilitants. «Les balles coulaient du bout de mon arme, ou je me séparais de mon équipe et je me perdais dans une ville où les insurgés me surveillaient», a-t-il déclaré. Les journées d’Ostrom ont été rythmées par des crises de panique et il a abandonné ses études. Il a repoussé ses amis et sa famille et s’est engagé dans une relation amoureuse malsaine. Il a été accusé d’agression et de tentative de suicide. La thérapie et les médicaments n’ont pas aidé. Mais après avoir participé au procès, il n’a plus de cauchemars. «Littéralement, je suis une personne différente», dit-il. Au cours de sa première de trois séances au début de 2019, allongé sur un canapé avec des ombres à paupières et dans un état onirique lucide, Ostrom a rencontré une boule noire huileuse en rotation. Comme un oignon, la balle avait de nombreuses couches, chacune étant un souvenir. Au centre, Ostrom a revécu le moment en Irak, a-t-il déclaré, que «je suis devenu la personne dont j’avais besoin pour survivre à ce déploiement de combat.» Au cours des deux sessions suivantes, Ostrom s’est engagé avec «l’intimidateur», comme il appelle son alter ego du SSPT, et a demandé la permission à Scott de revenir. Ostrom, 36 ans, travaille désormais régulièrement en tant que spécialiste CVC et possède une maison près de Boulder, dans le Colorado, qu’il partage avec sa petite amie, Jamie Ehrenkranz, et son chien d’assistance, un laboratoire anglais nommé Tim. «La raison pour laquelle j’aime appeler ce médicament est qu’il a stimulé la capacité de ma propre conscience à s’auto-guérir», a déclaré Ostrom. “Vous comprenez pourquoi il est normal de vivre un amour inconditionnel pour vous-même.” Les pharmaciens de Merck ont ​​inventé la MDMA, qui est l’abréviation de 3,4-méthylènedioxy-N-méthylamphétamine, en 1912. Mais le composé a été largement oublié jusqu’en 1976, quand Alexander Shulgin, un chimiste psychédélique bien connu, a synthétisé la MDMA et l’a essayé lui-même. Réalisant que sa découverte pouvait avoir une valeur thérapeutique, Shulgin a partagé la MDMA en 1977 avec Leo Zeff, un psychothérapeute qui l’a présentée à d’autres professionnels de la santé mentale. Au cours des huit années suivantes, des centaines de thérapeutes et autres ont administré environ un demi-million de doses de MDMA. Certains ont rapporté qu’en quelques séances seulement avec le médicament, les patients ont réalisé un certain nombre de progrès qui prenaient normalement des années. Au début des années 1980, cependant, la MDMA s’est échappée de la clinique vers la piste de danse, où elle est devenue connue sous le nom d’ecstasy. En 1985, la Drug Enforcement Administration a criminalisé la MDMA en tant que substance de l’annexe I, définie comme n’ayant «aucune utilisation médicale actuellement acceptée et un potentiel élevé d’abus». Certains professionnels de la santé mentale ont continué d’administrer la thérapie assistée par la MDMA sous terre, mais la plupart ont arrêté. Le nombre de scientifiques qui ont poursuivi des études sur la MDMA a également diminué. Mais quelques individus ont continué à faire pression pour la recherche sur la MDMA, y compris Doblin, qui a fondé son association en 1986 pour se concentrer sur le développement de la MDMA et d’autres psychédéliques en médicaments approuvés par la FDA. Il a fallu près de deux décennies pour surmonter les affirmations alarmistes sur les dangers de l’ecstasy, notamment qu’elle mangeait des trous dans le cerveau des utilisateurs, pour enfin obtenir l’approbation de commencer des études. La recherche chez l’animal et chez l’homme confirme que la MDMA ne produit aucun effet neurotoxique aux doses administrées dans les essais cliniques. L’ecstasy ou le molly, par contre, peuvent être frelatés avec d’autres substances potentiellement dangereuses, et les utilisateurs peuvent prendre des doses bien plus élevées que celles qui ne sont pas sûres. En 2011, la MDMA représentait 1,8% de toutes les visites aux urgences liées à la drogue aux États-Unis, selon une base de données maintenue jusqu’à cette année par la Substance Abuse and Mental Health Services Administration. En Europe, la MDMA était responsable de 8% des visites d’urgence liées à la drogue dans 16 grands hôpitaux de 10 pays de 2013 à 2014. Les scientifiques ne comprennent toujours pas entièrement la source des effets thérapeutiques de la MDMA. La substance se lie aux protéines qui régulent la sérotonine, un neurotransmetteur qui peut, entre autres, améliorer l’humeur. Les médicaments antidépresseurs comme le Prozac se lient à ces mêmes protéines et bloquent leur réabsorption de la sérotonine, mais la MDMA pousse ce processus plus loin, amenant les protéines à pomper la sérotonine dans les synapses, renforçant ainsi leur signal chimique. La MDMA élève également les niveaux d’ocytocine, de dopamine et d’autres messagers chimiques, produisant des sentiments d’empathie, de confiance et de compassion. Mais son effet thérapeutique principal peut provenir de sa capacité apparente à rouvrir ce que les neuroscientifiques appellent une «période critique», la fenêtre pendant l’enfance où le cerveau a la capacité supérieure de créer de nouveaux souvenirs et de les stocker. Les preuves d’une étude sur la souris publiée dans Nature en 2019 indiquent que la MDMA peut ramener le cerveau adulte à cet état antérieur de malléabilité. On estime que 7% de la population américaine souffrira du SSPT à un moment de leur vie, et jusqu’à 13% des anciens combattants en sont atteints. En 2018, le ministère américain des Anciens Combattants a dépensé 17 milliards de dollars en prestations d’invalidité pour plus d’un million d’anciens combattants atteints du SSPT. Pour environ la moitié à un tiers des personnes qui ne trouvent pas de soulagement grâce au traitement, le SSPT peut devenir chronique, durer des années ou même toute une vie. Les 90 participants qui ont pris part à l’essai de phase 3 comprenaient des anciens combattants, des premiers intervenants et des victimes d’agression sexuelle, de fusillades de masse, de violence domestique ou de traumatisme infantile. Tous avaient un SSPT sévère et avaient été diagnostiqués, en moyenne, depuis plus de 14 ans. Beaucoup avaient des antécédents de troubles liés à la consommation d’alcool et de substances, et 90% avaient envisagé de se suicider. L’essai comprenait des données collectées par 80 thérapeutes sur 15 sites aux États-Unis, au Canada et en Israël. Albert Garcia-Romeu, chercheur en psychopharmacologie à la Johns Hopkins University School of Medicine, qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré que des recherches supplémentaires sont nécessaires pour explorer l’efficacité de la thérapie pour les personnes de races et d’ethnies diverses, car les trois quarts de l’essai les participants étaient blancs. Cette limitation souligne également, a-t-il dit, «l’importance de l’accessibilité de ces types de traitements aux personnes de couleur et aux personnes de statut socioéconomique inférieur, qui souffrent déjà de disparités en matière de santé et de taux élevés de traumatismes». Mais, dans l’ensemble, a déclaré Garcia-Romeu, les résultats «plaident clairement en faveur de l’approbation médicale», ce qui «représente un changement radical qui pourrait révolutionner les soins de santé». Nathan McGee, 43 ans, est un autre exemple de patient qui a bénéficié du médicament. Depuis son adolescence, il a suivi et arrêté des thérapies et des médicaments contre la dépression et l’anxiété. «J’étais toujours en colère, sans cause», a-t-il dit. En 2019, McGee a reçu un diagnostic de SSPT à la suite d’un événement survenu à l’âge de 4 ans. En tant que participant à l’essai, il a d’abord pensé qu’il avait reçu le placebo. Mais environ une heure après le début de sa session initiale sur un site d’étude à Boulder, une conscience calme s’est installée sur lui et il s’est senti bouger vers l’intérieur. Sous l’influence de la MDMA, et guidé par ses thérapeutes, McGee a pu revisiter sa mémoire traumatique à travers les yeux de son moi de 4 ans, dégagé de stigmates, d’interprétations d’adultes ou d’émotions fortes. «Cela m’a permis de m’accepter et de reconnaître qui je suis», a-t-il déclaré. Depuis sa participation au procès début 2020, il se met moins facilement en colère et plus en mesure de profiter du moment. «Je découvre continuellement de nouvelles choses et je m’améliore», a déclaré McGee. «Cela m’a vraiment fait comprendre ce qu’est le sentiment de joie.» Cet article a été initialement publié dans le New York Times. © 2021 The New York Times Company


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